Straaljagerpiloot in een mistdeken…

Een straaljagerpiloot die mistdekens produceert en er persoonlijk voor wil zorgen dat ondernemers die een Fisker leasen – u weet wel, die schitterende elektrische sportwagen – geen bijtelling hoeven te betalen … Een ontmoeting met Frank Bakker gaat over jongensdromen. Maar zelf doet hij daar heel bescheiden over.

Contronics
Frank , mede-eigenaar van Contronics, ontwikkelt en produceert vooral apparatuur die op een duurzame manier voedsel vers en koel houdt. Basisproduct is een machine die mist produceert zodat er een mistdeken over groente en fruit ligt. Deze mistdeken koelt de lucht af en door de verhoging van luchtvochtigheid in die wolk, is er geen verschil meer tussen de zogenaamde ‘dampspanning’ van het product en die van de buitenlucht. “Dus”, stelt Frank, “het product groeit in de schappen. De druppels in de mistdeken zijn zo fijn, slechts een paar micron groot, dat groenten en fruit het vocht kunnen opnemen. Daardoor bederft het niet. Alle voedingsstoffen, vitamines en smaak blijven in de vrucht.”

Internationale koeling
Frank levert zijn product in ruim 30 landen voornamelijk in Europa, met name Duitsland, maar ook in Zuid-Afrika, Indonesië en India.
Fruitmasters is zo’n bedrijf dat de apparatuur van Contronics in zijn koeling gebruikt. Door middel van Franks innovaties is het mogelijk precies zo veel vocht toe te voegen als de koelapparatuur eruithaalt. Hierdoor kunnen verse producten veel langer worden opgeslagen, bijna het hele jaar. Volgens Frank wordt de kwaliteit veel beter dan zonder vocht, ook na lange tijd. En de bonus is dat de producten die met Contronics gekoeld zijn ook thuis in de keuken langer goed blijven. Alsof het vers van het land af komt.

Frank is ooit begonnen als straaljagerpiloot. Een jongensdroom. Maar zelf lijkt hij dat heel normaal te vinden. Vervolgens is hij in het loodgietersbedrijf van zijn schoonfamilie gestapt, dat hij later doorgaf aan zijn zwager. Bij Contronics begon hij ooit als interim-directeur. Na anderhalf jaar interimmen bleek de eigenaar Contronics te willen verkopen: een ultieme kans om weer te gaan ondernemen. Samen met de technisch directeur Feitse van der Zouw, zijn huidige compagnon, doet Frank in 1998 een managementbuy-out. Een van zijn eerste wapenfeiten is vervolgens een ‘grote zak geld uit Brussel’. Met deze subsidie worden de bevochtigers opnieuw ontworpen, op vele punten verbeterd en weer opgebouwd, zodat er veel hygiënischer vocht kan worden geproduceerd, zonder bacteriën. Want hoewel de vraag groot was, voldeed het oude product niet aan Franks kwaliteitsmaatstaven.

Frank komt duidelijk in zijn element gedurende het gesprek en hij neemt me mee op een rondleiding. Met trots vertelt hij over extra spoelprogramma’s en een ozongasgenerator die sinds 2000 ingebouwd zit. Met deze nog hygiënischere serie won Contronics in 2002 de Eureka trofee. Want zelfs als de waterbehandeling kapot gaat kan er toch geen bacterie in de bevochtiger komen.

Op het eerste gezicht lijkt Frank verliefd op zijn producten. En dat mag ook, want in dit bedrijf wordt serieus geïnnoveerd. Toch werd ik nieuwsgierig naar de échte succesfactoren van Frank, Feitse en hun succesvolle onderneming. Want een goed product is altijd een symptoom van een dieperliggende ondernemersvisie. Zo ook in dit bedrijf.

Ontwikkeling & innovatie
Al doorpratend kom ik bij Franks échte drive. Frank wil een ontwikkelbedrijf hebben dat ertoe doet. Spullen ontwikkelen die ervoor zorgen dat we van de aarde nemen wat we nodig hebben en ervoor zorgen dat we het in dezelfde staat weer terug kunnen geven. Frank wil innovaties die energie besparen, voedsel besparen en afvalstromen besparen: “Dezelfde technieken die we de afgelopen jaren hebben ontwikkeld, kunnen we inzetten op een manier dat we wél alle mensen kunnen voeden!”

Als voormalig straaljagerpiloot heeft Frank passie voor techniek en gevoel voor mooie dingen. Net als ik is hij gek op het merk Fisker. Een elektrische toplimousine met brandstofaangedreven range extender. Maar hij baalt toch een beetje dat hij nog steeds bijtelling betaalt over deze prachtauto. Dus zijn Frank en zijn team, samen met Fisker, bezig het algoritme van de auto-elektronica te beïnvloeden, zodat de elektromotor efficiënter wordt en de auto in totaal minder CO2 uitstoot. Want als de emissie een paar procent omlaag kan, wordt de auto niet alleen belastingvrij, maar ook bijtelling-vrij … Als dat lukt zullen de Fisker-verkopen aanzienlijk toenemen in Nederland. Een interessante businesscase dus.

Vanuit dat innovatieve denken en vanuit de kernexpertises die bij Frank en zijn team aanwezig zijn, is ook een innovatief en effectief systeem ontwikkeld om airco’s middels ozon te reinigen. Inmiddels maken hier 50.000 autobedrijven gebruik van: ozonproductie is immers ook een van de expertises van Contronics.

Toch zijn grotere projecten met grotere supermarkten, zoals Walmart, de focus en corebusiness van het bedrijf, want op die manier kan Frank zijn hogere doelen immers beter realiseren!

Corebusiness & concurrentie
Electronicaontwikkeling is de basis van Contronics. Er werken dan ook vooral goed opgeleide IT-mensen als ontwikkelaar. Je proeft in dit innovatieve technologiebedrijf dan ook een sfeer waarin de menselijke factor centraal staat. Even wat cijfers: Contronics zet zo’n 6 miljoen euro per jaar om en er werken 30 mensen. Opmerkelijk is dat dit geen verkopers zijn. Want R&D is wat het bedrijf doet. Frank heeft om die reden ook besloten de productie in de toekomst zo veel mogelijk uit te besteden, zodat de focus 100% op ontwikkeling van nieuwe technologieën en oplossingen en het opleiden van de binnen- en buitenlandse partners komt te liggen.

Wat betekent Programma Groeiversneller voor een ondernemer die zijn zaakjes op het eerste gezicht heel goed voor elkaar lijkt te hebben?
Frank vertelt: “Wij maken een product dat niet bestond. Wij zijn begonnen op de groente- en fruitmarkt. Daar hebben we eigenlijk geen concurrentie. Sterker nog: ik kan zelfs wel een concurrent gebruiken. Op dit moment zijn er zo’n 50.000 apparaten in bedrijf, dat is nog maar 1% van de markt. De hobbel die ik moest nemen om verder te groeien, had dan ook niets met de markt of met de techniek te maken. Ik zat zélf vast. In de ochtend gaat de telefoon en die stopt niet meer de rest van de dag. Ik werd volledig opgeslokt door de dagelijkse gang van zaken.”

Work on the business, not in the business
Ik vertelde Frank dat ik ooit van Anthony Robbins de tip kreeg: “Work on the business. Not in the business.” En inderdaad, Frank deed wat veel ondernemers doen: hij werkte vóór zijn deelname aan Programma Groeiversneller te veel ín de business en is nu in staat veel meer áán de business te werken. Hij kan nu weg om zaken te doen en ondertussen het bedrijf met een gerust hart aan zijn team overlaten. Naast Frank en Feitse zitten er drie personen in het MT: ontwikkeling, productie en communicatie. Zijn partner Feitse is uitsluitend fulltime met R&D bezig: levensvatbare ideeën ontwikkelen. En deze manier van werken schept ruimte voor iedereen om te groeien.

Programma Groeiversneller hielp Frank om zichzelf relevante vragen te stellen en te beantwoorden. Wat doe ik nou graag? Waar ben ik goed in? Zijn plan werd helderder, hij raakte meer overtuigd van de keuzes die hij maakt, van de dingen waar hij mee bezig is. “Groeiversneller helpt je het zelfvertrouwen te krijgen om zelfs met tegenwind toch te investeren en extra leningen af te sluiten. We zijn behoorlijk conjunctuurgevoelig en daardoor tijdens de crisis net niet over het randje gegaan. Op het juiste moment gingen we weer winst maken. Ik weet niet of ik zonder Programma Groeiversneller het lef gehad had om de eigen plannen uit te voeren.”

Frank maakt zelf het verschil in zijn bedrijf doordat hij heel breed ontwikkeld is. Hij kan overal over meepraten en is dus voor alle specialisten een volwassen gesprekspartner. Zijn nieuwsgierige en kritische aard is geen verrassing. Franks vader was uitvinder en leerde hem: “Wat je ook leest, wat je ook hoort of ziet, blijf altijd zelf kritisch nadenken. Vertrouw daarbij ook op je gevoel, want gevoel is heel belangrijk. De onderbuik klopt altijd.”

Ik zal me dit gesprek altijd herinneren. Ik sprak met een straaljagerpiloot die met innovaties de wereld wil verbeteren. Ik sprak met een vechter die als geen ander weet dat de juiste mentaliteit verschil maakt. Frank sluit ons gesprek af in stijl, met een brok wijsheid waarmee hij de essentie achter zijn ondernemerschap laat zien:

“Als je iets echt wilt, dan schep je alle randvoorwaarden om het geluk af te dwingen. Ik heb er miljoenen liters kerosine doorheen gejaagd en nu geef ik veel terug door te besparen. Want daar moeten we heen. Niet recyclen, maar cyclen! Als ik iets leen van de aarde – grondstoffen, dieren of brandstof – wil ik het na gebruik in dezelfde staat als ik het gekregen heb weer teruggeven. En dat kan met innovatieve technieken. Dit lukt alleen door mensen méér te bieden. Want mensen doen geen stappen terug. En dat is wat mij drijft.”

 

Auteur: Arko van Brakel

Arko van Brakel is ‘serial entrepreneur’, spreker, columnist, auteur/schrijver (“Iedereen Ondernemer”) en eigenaar van Nieuwe Helden.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *